Localisation du volcan El Tatio

Nom : El Tatio
Région/Pays : Désert d'Atacama / Chili
Lat./Long. : 22.35 S/68.03 W
Alt. : 4280 m

Le nom « El Tatio » provient du mot « el tata » qui signifie grand frère dans l'Atacama. D'après une légende locale, le volcan du même nom qui se trouve à environ 10 km au sud-est de la zone géothermale d'El Tatio, « le grand frère », protège les peuples de l'Atacama. Il leur a donné la force des geysers pour plusieurs siècles. Située entre 4200 et 4600 m d'altitude et d'une surface de plus de 30 km², El Tatio est la troisième plus grande zone géothermale au monde. Plusieurs dizaines de fumerolles et de solfatares, des terrasses de geysérite, plus d'une centaine de sources chaudes, dont probablement 80 ont toutes les caractéristiques d'un geyser, et quelques volcans de boue parsèment la zone. Même si la hauteur moyenne des geysers est inférieure à un mètre, au lever du jour quand les contrastes de température sont maximum, les vapeurs s'élèvent, le spectacle est grandiose. La zone géothermale de El Tatio, inclue dans le catalogue des volcans actifs par Casertano en 1963, n'est pas une zone volcanique en soi. Elle s'intègre dans le complexe volcanique de Puna qui a une surface de 50000 km² ! Ce complexe volcanique comprend aussi la zone géothermale de Sol De Manana située en Bolivie. Aucune activité volcanique n'a été mise en évidence durant ces 10000 dernières années à El Tatio. Néanmoins, le nombre de manifestations géothermales au coeur du complexe volcanique de Puna tend à montrer le caractère actif de la région. De multiples et puissantes éruptions ignimbritiques se sont succédées depuis environ 10,4 millions d'années formant notamment les calderas de Pastos Grandes, au nord de El Tatio, et de Cerro Guacha, à l'est. La zone géothermale se trouve dans une dépression nord-sud, un graben, de 7 km de large et de 20 km de long qui s'est formée lors du plissement des Andes à l'ère Tertiaire (Pliocène). Elle est directement aux pieds de volcans (Pliocène à Holocène ?), le Cerro Deslinde, le Cerro Volcán, le Cerros del Tatio, le Volcán Tatio, et non loin du volcan Putana qui a peut-être connu des éruptions historiques. L'eau issue des précipitations et de la fonte des neiges s'infiltre à une vingtaine de kilomètres au sud-est de El Tatio. Elle suit un système de failles orientées nord-ouest sud-est, s'enfonce et circule sous terre pendant une quinzaine d'années. A une vitesse d'environ un kilomètre par an, l'eau passe à travers différents dépôts, dont celui de l'ignimbrite de Puripicar (daté à 4,2 millions d'années), et sous des dépôts ignimbritiques imperméables plus récents notamment l'ingnimbrite de El Tatio (1,7 milions d'années). Là, entre 800 et 1000 m de profondeur, l'eau, piégée et réchauffée, atteint 260°C. Seule une petite partie de cette eau chaude, donc plus légère, remonte au nord-ouest et donne en surface les geysers et les sources chaudes de la zone de El Tatio. Ces eaux chaudes forment la rivière du Rio Salado dont le débit varie de 250 à 500 litres par seconde suivant la saison. La plupart des sources atteignent 86°C, la température d'ébullition de l'eau à 4300m d'altitude ! 7 forages profonds de 870 à 1820 m ont été creusé entre 1969 et 1974 pour exploiter cette chaleur géothermique et alimenter en électricité la mine de cuivre de Chuquicamata et la ville de Calama situées à plus d'une centaine de kilomètres de là. Un équipement pour la desalinisation de l'eau a été mis en place. Pour des raisons techniques ces installations sont aujourd'hui presque totalement abandonnées.

Ses éruptions historiques
Les éruptions historiques pour le volcan El Tatio
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